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Edición No. 23

Revista ACP

Historia del petróleo en Colombia

Petróleo y gas: un repaso por 100 años de historia

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Colombia conmemoró un siglo del descubrimiento comercial de sus hidrocarburos, una oportunidad para mirar atrás y comprender mejor el origen de esta industria en el país y cómo ha estado estrechamente ligada a su realidad económica, política, social y cultural.

 El origen y la puesta en marcha de la industria petrolera, a principios del siglo XX, significó grandes retos para el Estado colombiano aún en construcción, para las compañías extranjeras, para los inversionistas e incluso para los aventureros que se arriesgaban a buscar los brotes del “oro negro”.
Era una época de profundos cambios en el país. Hacia el año 1902 terminaba la Guerra de los Mil Días y en 1903 Colombia perdía Panamá, un evento en el que Estados Unidos cumplió un papel determinante.

En medio de esa vibrante actividad política y cultural de las primeras dos décadas del siglo XX nace la industria de los hidrocarburos, que inició con la puesta en marcha del primer pozo petrolero en 1918: Infantas 2, encontrado a pocos kilómetros de Barrancabermeja, Santander; y luego continuó con los cambios que se realizaron en la contratación y en las concesiones, lo que le dio mayor empuje a esta naciente industria.

“El mayor daño que se le ha hecho a esta industria son las acciones del ELN. Los grupos dedicados a la extorsión de la industria y la voladura de oleoductos han perjudicado seriamente al sector”
Malcom Deas.

Rodolfo Segovia, expresidente de Ecopetrol e historiador, quien participó en el conversatorio “Presencia de la industria del petróleo y gas en Colombia desde una perspectiva histórica”, en el marco de la I Cumbre del Petróleo y Gas, explicó que durante este periodo el gobierno y las empresas debieron definir políticas para promover y aprovechar los yacimientos encontrados, pero también se vieron obligados a ajustarlas según las condiciones en las que se producían. “Primero estuvieron las concesiones; luego se dio paso a lo que se llamó los contratos de asociación, que constituyeron otro gran hito petrolero. Yumbos, Caño-Limón y Cusiana fueron pozos que funcionaron bajo este esquema, que funcionó muy bien hasta cuando Ecopetrol tuvo dificultades financieras para hacer inversiones junto con sus socios correspondientes. Eso fue lo que hizo que se dejara de lado el modelo y se diera inicio a nuevos esquemas. En ese momento se tuvo claro que éramos un país con petróleo, pero no una nación petrolera; esto, sustentado por las grandes dificultades que presenta la extracción del hidrocarburo”, expresó Segovia.

En el marco del análisis de este primer siglo, Fernando Cepeda, doctor en Derecho y Ciencias Políticas, quien también hizo parte del conversatorio, reconoció como uno de los mayores retos que ha tenido que sortear la industria, la violencia causada por los grupos armados al margen de la ley. “El ELN ha sido adicto al tubo”, dice, al referirse a las múltiples voladuras a los oleoductos, que han causado desastres naturales e importantes pérdidas económicas.

Durante los últimos 38 años se derramaron 3,7 millones de barriles de crudo por cuenta de ataques contra toda la infraestructura petrolera, que, si se trasladan al precio actual, representarían unos 2.200 millones de dólares en pérdidas. Desde 1986, los ataques por parte de la guerrilla del ELN equivalen, en tiempo, a que el sistema estuviera fuera de servicio por un periodo superior a 10 años..

En esa misma línea, Malcom Deas, historiador Fellow del All Souls College de la Universidad de Oxford, resalta que “el mayor daño que se le ha hecho a esta industria son las acciones del ELN. Los grupos dedicados a la extorsión de la industria y la voladura de oleoductos han perjudicado seriamente al sector”.

“En ese momento se tuvo claro que éramos un país con petróleo, pero no una nación petrolera; esto sustentado por las grandes dificultades que presenta la extracción del hidrocarburo”
Rodolfo Segovia

Al momento de hacer un recuento de este siglo, Deas destacó además la evolución que ha tenido el sector de hidrocarburos con el paso del tiempo: "Recuerdo que en los años ochenta un ejecutivo inglés de la Shell decía que los colombianos no entendían el juego internacional de los hidrocarburos: 'cuando se debe aflojar, aprietan; y cuando hay que apretar, aflojan'. Sin embargo, esto ha cambiado. Ha crecido la conciencia alrededor de la economía petrolera, aunque aún hace falta desarrollar una pericia para entender los negocios internacionales del sector”.

Otro de los grandes retos que debe abordar el sector, según Deas, es que “debe asumir la presencia de los ultraecologistas que buscan eliminar el petróleo, y esto genera una clara necesidad de que realice pedagogía hacia los colombianos, en la que muestre el valor positivo que trae a la economía y el progreso del país”.

Historia con acento internacional

La industria petrolera colombiana dio sus primeros pasos de forma paralela a como los dieron naciones vecinas con existencia de yacimientos, como fue el caso de Venezuela. “El escenario de los dos países era muy similar al inicio del siglo XX: agrícolas y rurales, sin vías de comunicaciones, con unos índices de analfabetismo muy altos y una esperanza de vida que apenas llegaba a los 30 años. No obstante, de 1914 a 1921, cuando se produjeron los primeros descubrimientos petroleros, el mundo puso sus ojos en los dos países”, explicó Humberto Calderón, exministro de Energía y Minas de Venezuela.

Los 100 años de la historia de los hidrocarburos en Colombia son también el recuento de lo que el sector ha contribuido al crecimiento del país, en diferentes momentos. Una contribución que ha sido fundamental para jalonar la infraestructura, las exportaciones, el empleo, la generación de recursos, que se traducen en un impulso al desarrollo de Colombia y sus regiones.


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